Cuando se trata de alimentar el futuro de la tecnología, eres tan bueno como tu equipo. Siempre es un reto cuando se pierde talento — incluso si se trasladan a una oficina al final del salón. "Me hicieron una fiesta de despedida", se ríe Emilie Demers-Morin, una estudiante de ingeniería eléctrica de 24 años de la École de technologie supérieure de Montreal, Quebec. "Y yo le digo: 'Pero sólo me voy a la casa de al lado'".

Mientras están en la superficie Demers-Morin y su equipo son sólo un club de estudiantes de ingeniería, pero en realidad están a la vanguardia de la innovación submarina. El futuro de la cartografía, la exploración militar y el transporte subacuático podría ser transformado drásticamente por su trabajo. Curiosamente, Demers-Morin comenzó su búsqueda de soluciones de diseño ingeniosas al final del pasillo en un club diferente.

En septiembre de 2016, Demers-Morin se unió a Chinook, un club de ingeniería de su universidad que diseña construye y compite con autos eólicos en los Países Bajos. Después de un año de organizar conferencias y eventos para el equipo, ella quería mejorar sus habilidades de ingeniería y decidió unirse al Système d'opération nautique intelligent et autonome, o equipo S.O.N.I.A.

Constituido en 1999, el equipo S.O.N.I.A. ha diseñado y dirigido ocho Vehículos Submarinos Autónomos (AUVs). En su forma más básica, un AUV es una máquina inteligente que puede realizar una gran cantidad de trabajos en entornos submarinos. El submarino permite la ubicación del sonar, el cálculo de distancias y el posicionamiento preciso. Todos estos parámetros se utilizan simultáneamente para realizar diversas tareas, como identificar un objeto o disparar un torpedo en un lugar preciso.

Hasta hace poco, los AUV sólo se utilizaban para un número relativamente limitado de tareas, debido a las limitaciones tecnológicas. Sin embargo, con el desarrollo de capacidades de procesamiento más avanzadas y fuentes de alimentación de alto rendimiento, los AUVs se están utilizando cada vez más en aplicaciones. Desde hacer mapas detallados del fondo del océano hasta remolcar paquetes bajo el agua, las posibilidades están en constante evolución.

El equipo S.O.N.I.A. está formado por estudiantes de mecánica, ingeniería y programas de software cuyo objetivo es competir cada año en RoboSub, una competición internacional en la que los submarinos robóticos de los estudiantes compiten mientras realizan una difícil serie de tareas visuales y acústicas. La última vez que el equipo obtuvo el primer puesto fue en 2011, y han estado ansiosos por conseguir el oro desde entonces. Como Demers-Morin acaba de unirse al equipo, la próxima competencia que se celebrará en San Diego, California, será su primera competencia.

"Es un laboratorio para que las jóvenes mentes de ingeniería perfeccionen sus habilidades", dice Demers-Morin. "A diferencia de otros clubes, donde puedes concentrarte en el lado mecánico de las cosas, S.O.N.I.A. combina la AI, el aprendizaje de máquinas, la ingeniería eléctrica y de software.”

El equipo S.O.N.I.A. está convencido de que el conocimiento se adquiere mejor a través de la experiencia práctica y la colaboración, y su misión es ofrecer un entorno educativo para que todos avancen en el campo de la robótica. Por lo tanto, todo su trabajo es de código abierto en GitHub.

"Muchas empresas, incluido el ejército, utilizan AUVS para realizar investigaciones en el océano", dice Demers-Morin. "Son capaces de explorar aguas profundas, tomar muestras o proporcionar visibilidad para la construcción submarina. Porque nuestro trabajo es de código abierto, cualquiera puede descargarlo y beneficiarse de nuestros diseños".

El equipo de Demers-Morin es el único que utiliza una forma de cruz única para su AUV, un enfoque de diseño innovador que facilita la navegación y la realización de tareas. Mediante una combinación de SOLIDWORKS, Linux y Control Numérico por Computadora (CNC), el equipo conecta su ThinkPad al subwoofer durante todas las pruebas. Les da una excelente vista de pájaro para ver la telemetría, la capacidad del propulsor, el estado de la batería y cualquier otra cosa que el AUV esté viendo a través de sus cámaras duales. Durante las pruebas, el dispositivo debe responder con precisión a las tareas visuales y acústicas, y su ThinkPad facilita la recopilación y respuesta de estos datos en tiempo real.

"Suena sencillo, pero elegimos las ThinkPad por una razón: todo siempre funciona", dice Demers-Morin. "En los días de pruebas, nunca tenemos que pensar, '¿Va a funcionar esta noche? "¿Necesitará reparación? Cuando estás probando, tener paz mental ayuda mucho".

Demers-Morin no está sola en su elección de tecnología preferida. "Utilizo las ThinkPads para todo mi trabajo relacionado con los AUV", añade Olivier Lavoie, jefe del equipo de software. "Desde la codificación hasta el desarrollo de algoritmos y simulaciones, la lista sigue y sigue.”

No hay tiempo para preocuparse si tu tecnología va a funcionar. El día puede comenzar bien temprano a las 6 a.m., el equipo tendrá un desayuno de trabajo. Con tazas de café y pasteles frescos mediante, ellos decidirán lo que necesitan examinar ese día. Podrían ser los hidrófonos, los propulsores, los torpedos o los droppers. Primero, realizarán una prueba en seco para ver si todo está funcionando. Demers-Morin podría soldar algo de último minuto, comprobando tres veces que las baterías estén en orden. Una vez en la piscina, tienen dos mesas de codificadores trabajando en las ThinkPads mientras el submarino está en el agua. Además, los buzos están en la piscina para proporcionar cualquier tipo de asistencia práctica. Para cuando terminan las pruebas, hacen ajustes y devuelven todo a la universidad, lo que puede ocurrir a la medianoche.

"En mi opinión, lo mejor de S.O.N.I.A. es la frecuencia con la que realizamos las pruebas", dice Demers-Morin. "Me encanta el aspecto de prueba y error, y estoy constantemente consciente de lo que puedo hacer para mejorarlo. Pienso: "Oh, se está lanzando, pero se está lanzando un poco demasiado rápido".

Observando la sinergia del equipo S.O.N.I.A., se hace evidente de inmediato que tienen un vínculo increíble. Más cercano a una familia que a un club estudiantil, la mitad del equipo juega al fútbol juntos. Y si no es demasiado tarde, el equipo suele salir a tomar algo después de las pruebas.

"Más allá de toda la innovación técnica, lo que más me gusta de este equipo es la química", dice Lavoie. El joven de 23 años forma parte del equipo desde hace un año. Haciéndose eco de los sentimientos de Demers-Morin, cree que es el lazo inquebrantable del club lo que los distinguirá en la carrera.

Al final del día, S.O.N.I.A. es un club de estudiantes y Demers-Morin es realista sobre la cantidad de fondos disponibles para su proyecto. Pero el hecho de que no tengan un presupuesto elevado no significa que sus diseños no puedan hacer grandes cambios en el mundo real.

"Hace un rato recibimos una llamada de que un niño había desaparecido en un río", dice. "La temperatura era demasiado fría para que cualquier buceador pudiera entrar. Nos llamaron para preguntarnos sobre nuestra tecnología y cómo podría ser utilizada en el futuro para la búsqueda y rescate. Necesitaríamos más fondos para poder conseguirlo, pero tenemos los diseños adecuados para respaldarlo".

En cuanto al futuro, Demers-Morin tiene grandes planes más allá de la competencia RoboSub. La ingeniería eléctrica es en realidad su segundo grado - el primero es en psicología. En última instancia, quiere combinar estos dos campos para crear tecnologías innovadoras como los implantes cocleares y las herramientas de asistencia visual, especialmente en los países emergentes donde el acceso a la tecnología es más escaso.

"La gente en medicina entiende el cerebro, pero no necesariamente la tecnología, y la gente en ingeniería tiene el código pero no necesariamente sabe cómo usarlo", dice. "Ya sea para competencias de robótica o para ayudar a la gente a experimentar el mundo de nuevas maneras, quiero ser el enlace entre el cerebro y la máquina.”

Rahil Arora dirige el programa de historias de clientes de Lenovo.